Depuis les premiers jours de la scène Minecraft, le fait de pouvoir le modder est un élément essentiel du jeu. Aujourd’hui quelques développeurs en vivent et des entreprises comme Overwolf les y aident …

Distribués par les moddeurs via des modpacks gratuits, les mods de Minecraft permettent aux joueurs d’accéder à des améliorations du jeu, telles que des objets plus funs et utiles, des types de blocs supplémentaires, ainsi qu’à des outils d’optimisation des performances tels OptiFine. Avec l’approbation tacite des développeurs du jeu chez Mojang, ces mods sont fermement ancrés dans la culture et le gameplay de Minecraft. Qui plus est, certains d’entre eux démontrent une voie viable pour monétiser leur travail, suggérant que le modding pourrait devenir un nouveau secteur de l’économie des créateurs.

« Nous avons eu une relation non officielle avec les développeurs de Mojang presque depuis le premier jour« , a déclaré Kevin Moloney, créateur de la collection populaire de modpack Feed the Beast. « Un grand nombre des développeurs de Mojang qui sont là maintenant ont une expérience dans le modding« .

Bien que l’utilisation des mods soit très répandue, Feed the Beast a recueilli à lui seul plus de 200 millions de téléchargements sur toutes les plateformes, les développeurs de mods indépendants ont récolté peu de bénéfices de cette popularité. Un nombre non négligeable d’entre eux ont transformé leurs expériences en emplois à temps plein chez Mojang, et certains ont généré des revenus via Patreon et d’autres services d’abonnement. Mais la majorité d’entre eux considèrent le modding comme un projet passionnel, permettant à tous les autres membres de l’écosystème Minecraft (des streamers et YouTubers à Mojang) de bénéficier de leur travail gratuit. « Pour 99% d’entre eux, c’est un hobby« , a déclaré Moloney. « Mais c’est juste un hobby qui enveloppe leur temps libre« .

Un exemple de ce que FTB permet de rajouter dans Minecraft.
Un exemple de ce que FTB permet de rajouter dans Minecraft. Source : Tutoriel Tekkit/FTB – Episode 1

Chez Feed the Beast, M. Moloney et ses collègues espèrent faire de la modification des jeux, non plus un passe-temps, mais une véritable carrière. Grâce au soutien de la plateforme de modding Overwolf, Feed the Beast a ajouté des publicités à son launcher Minecraft, monétisant ainsi ses modpacks pour la première fois. Avec des millions d’utilisateurs réguliers, ce revenu a fait du chemin, et en quelques mois seulement, ce petit ajustement a permis à Feed the Beast de déménager dans un bureau physique à Londres et d’embaucher neuf employés, dont plusieurs développeurs de mods.

Les mods n’ont pas toujours été aussi accessibles qu’ils le sont aujourd’hui. Pour créer les premiers mods, les développeurs devaient modifier manuellement le code de base du jeu, fortement obfusqué. En 2010, Michael « Searge » Stoyke a désobfusqué ce code avec son Mod Coder Pack (qui a ensuite évolué en Minecraft Forge), mais il restait extrêmement difficile d’exécuter plus d’un mod à la fois.

En 2011, les joueurs ont commencé à rassembler des modifications préexistantes pour les faire fonctionner les unes à côté des autres. Ces modpacks ont été créés pour des raisons de commodité, mais pas en tant que produits grand public. La première itération de Feed the Beast était un de ces modpacks ad hoc, créé par Moloney et ses amis pour accélérer les tâches dans le jeu lors d’un défi de construction particulièrement animé en 2012.

« C’était encore à un stade où tout le monde devait tout installer manuellement« , a déclaré Moloney. « Donc, quand vous alliez le télécharger, nous vous avons juste dit quels mods télécharger, et ensuite nous avons fourni un fichier de configuration, qui était essentiellement en train de dire aux mods comment travailler ensemble.« 

L’éminent YouTubeur Minecraft Direwolf20 a rapidement eu vent du projet et a demandé à Moloney d’envoyer une version nettoyée du pack et de la carte défi correspondante. Lorsque sa vidéo présentant cette première version de Feed the Beast a dépassé les 300 000 vues, Moloney a réalisé qu’ils avaient entre les mains quelque chose de spécial.

« Nous l’avons à nouveau reconstruit à partir de zéro pour qu’il puisse être joué par un plus grand nombre de personnes« , a-t-il déclaré.

Le succès de Feed the Beast a convaincu Moloney de quitter son emploi de responsable de cuisine à TGI Fridays pour se consacrer à plein temps au développement de ses modpacks. Bien qu’il ait pu gagner un peu d’argent en faisant du streaming sur Twitch, ses efforts en tant que moddeur ne lui permettaient pas de payer les factures à eux seuls.

« Ma femme travaillait, donc elle gagnait assez d’argent pour faire payer l’appartement« , a déclaré Moloney. « Chaque centime que j’ai gagné avec le streaming au début a été dépensé pour l’équipement. Nous avons tout simplement pompé l’argent et acheté des ordinateurs, des écrans, des microphones de luxe, des mixeurs et tout ce genre de choses.« 

Un moteur à combustion dans Minecraft rajouté via un modpack
Un moteur à combustion dans Minecraft rajouté via un modpack. Source : Tutoriel Feed The Beast – Episode 2

En effet, peu de membres de la scène de modding Minecraft ont réussi à transformer leur hobby en carrière. Certains moddeurs, tels que Stoyke et Brandon « kingbdogz » Pearce (un des créateur du mod Aether), ont obtenu des postes de développeurs chez Mojang, mais il n’y a qu’un nombre limité de ces emplois de choix. La majorité des moddeurs ne vendent pas le fruit de leur travail, mais le partagent gratuitement sur des plateformes telles que CurseForge, la plus grande base de mods de Minecraft.

En juin 2020, Overwolf, une société basée en Israël qui se décrit comme une plateforme pour les créateurs de jeux, a acheté CurseForge à Twitch. Peu après, Overwolf et Feed the Beast ont conclu un partenariat : Overwolf verserait des subventions mensuelles à Feed the Beast pour l’aider à financer la monétisation initiale de la société, Feed the Beast remboursant les subventions au fur et à mesure que ses revenus publicitaires augmentent.

« Twitch a pu aider à garder les lumières allumées en donnant du poisson à Feed the Beast« , explique métaphoriquement Uri Marchand, PDG d’Overwolf. « Eh bien, ensemble avec Feed the Beast, nous avons conçu une canne à pêche, et peut-être même un filet de pêche« .

Jusqu’à présent, l’expérience a réussi au-delà de toutes les attentes.

« Nous avons gagné suffisamment d’argent en décembre pour non seulement obtenir le montant de la subvention, mais aussi pour le dépasser« , a déclaré Moloney.

À l’avenir, Feed the Beast prévoit de réduire les subventions qu’elle reçoit d’Overwolf jusqu’à ce que l’entreprise soit en mesure de fonctionner entièrement par ses propres moyens.

Ce nouveau revenu a permis à Feed the Beast de commencer à payer les développeurs et les constructeurs de cartes qui avaient auparavant offert leur travail. En octobre 2020, Lee Coats, un ancien bénévole de Feed the Beast, est devenu le directeur de l’entreprise et le deuxième employé à temps plein.

« L’objectif, évidemment, est de s’assurer que nous pouvons payer les gens ce que nous devrions payer« , a déclaré Coats. « En tant que projet de loisir, vous pouvez compter sur des bénévoles, mais en tant qu’entreprise en activité, nous devons commencer à rémunérer les gens correctement.« 

Avec ses développeurs bienveillants et son éthique de la créativité, Minecraft était et reste un terreau propice à cette industrie naissante du modding. Les développeurs autres que Mojang, qui ne sont pas familiers avec la scène du modding, pourraient être moins enthousiastes à l’idée que leurs jeux servent de terrain d’essai à un nouveau type de créateur peu orthodoxe. Mais Overwolf aide les développeurs indépendants à créer et à distribuer des mods pour une vingtaine d’autres titres, dont des milliers de modifications pour « World of Warcraft » et « StarCraft II ». La modification des jeux étant de plus en plus centralisée sur ces plates-formes de distribution, les développeurs de la communauté des moddeurs y voient une occasion de suivre les traces de Feed the Beast.

La page de téléchargement du nouveau launcher de Curseforge par Overwolf.
La page de téléchargement du nouveau launcher de Curseforge par Overwolf. Source : Overwolf.com

« Il y a certainement quelques personnes qui, à mon avis, ont de très bonnes chances, surtout avec Overwolf qui commence à augmenter nos revenus« , a déclaré Arco « Tex » Dielhof, un moddeur de World of Warcraft.

Moloney et Marchand envisagent tous deux un avenir dans lequel les moddeurs seront considérés comme des créateurs de contenu au même titre que les YouTubers et les streamers, générant des revenus grâce aux recettes publicitaires, aux abonnements et aux dons des fans de leur travail. À l’instar de YouTube, Overwolf fournit à ses créateurs des services tels que l’intégration de publicités, le marketing et la distribution, et la société dispose d’un programme de partage des revenus qui a déboursé plus de 10 millions de dollars aux utilisateurs en 2020.

« Au début, YouTube était la destination où vous téléchargiez des vidéos de chats, et maintenant c’est un endroit où les gens gagnent leur vie« , a déclaré Marchand. « Overwolf est un peu la même chose pour les développeurs« .

Bien avant que Feed the Beast ne se constitue en société en août 2019, elle s’est présentée à la communauté Minecraft comme une entreprise plutôt que comme un groupe de passionnés, facilitant ainsi son passage à un modèle basé sur la publicité. Moloney craint que l’approche plus décontractée des autres moddeurs ne rende leurs produits moins adaptés à ce type de monétisation. Néanmoins, M. Moloney et M. Marchand pensent que ce n’est qu’une question de temps avant que le milieu du lodding ne s’habitue à l’idée que les moddeurs occupent une position intermédiaire entre le créateur de contenu et le développeur de jeux. Pour l’instant, la modification de jeux n’est une profession viable que pour une infime partie des adeptes de la modélisation, mais cette infime partie ne cesse de se développer.

L’objectif à long terme est de créer une nouvelle profession dans le monde.

M. Marchand, PDG D’Overwolf

Source : Washingtonpost.com / Image à la une : Fiftywalrus sur Deviantart